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Mutación ocurrida hace 50 mil años, adaptación a lepra

En la investigación utilizaron un algoritmo porque cultivar la bacteria de la lepra es muy difícil. EFE / ARCHIVO

  • Está especializado en brindar protección contra un sólo patógeno

El gen HLA-B×46:01 está especialmente presente en el Sureste Asiático, una zona muy afectada por la enfermedad

WASHINGTON, ESTADOS UNIDOS (18/MAY/2017).- Hace 50 mil años una mutación en un gen se extendió rápidamente por el Sureste asiático, algo que un grupo de científicos de la Universidad Stanford ha asociado con una posible adaptación evolutiva contra la lepra.

El estudio, publicado en la revista Cell Reports, destaca la capacidad del gen para adherirse a las moléculas que se derivan de la bacteria que causa la lepra y luego lograr que el sistema inmunitario las destruya.

Esta conexión entre el gen, llamado HLA-B×46:01, y la lepra ya era conocida, pero ahora este grupo de científicos considera que su aparición, a partir de una mutación, ocurrió precisamente como una adaptación evolutiva.

Los antígenos leucocitarios humanos (HLA, en inglés) son las moléculas que le permiten al sistema inmunológico identificar los agentes extraños.

Aunque esos genes han mutado a lo largo de la historia para brindar una mejor protección contra los microorganismos patógenos, hay poca evidencia sobre la naturaleza de ese proceso.

Por ese motivo, los investigadores decidieron enfocarse en la razón por la que el HLA-B×46:01 pudo haber variado e incrementado rápidamente su presencia en un periodo relativamente corto.

“Usamos un algoritmo para predecir si las moléculas de la lepra pueden unirse efectivamente a esta variante del gen”, explicó Hugo Hilton, uno de los investigadores que realizó el estudio.

Debieron trabajar con ese modelo predictivo porque “es muy difícil” cultivar la bacteria de la lepra, denominada Mycobacterium leprae, en los laboratorios.

Los investigadores hallaron así que el gen HLA-B×46:01 “está muy bien adaptado” para unirse a las moléculas derivadas de esta bacteria.

Según el estudio, el gen se adhiere a un conjunto muy particular de estas moléculas, lo que hace pensar que está especializado en brindar protección contra un sólo patógeno o una cantidad muy pequeña de estos.

Hilton agregó que el gen tiene “una distribución muy distintiva” y está especialmente presente en el Sureste Asiático, una zona especialmente afectada por la enfermedad.

Para el científico, los resultados permiten comprender “por qué esta variación particular ocurrió en esa zona del mundo”.

LA ENFERMEDAD

¿Qué es la lepra?

La lepra es una enfermedad bacteriana crónica de la piel y de los nervios de las manos y pies y en ciertos casos, del revestimiento de la nariz.

La lepra es rara en los Estados Unidos.

¿Quiénes la contraen?

Cualquier persona puede contraer lepra. Sin embargo, los niños parecen ser más susceptibles que los adultos.

¿Cómo se contagia?

No resulta claro cómo se contagia el germen de la lepra, sin embargo, el contacto cercano prolongado y el contacto casero son significativos. Es probable que los gérmenes ingresen al organismo a través de la nariz y posiblemente, a través de heridas en la piel. Los gérmenes llegan al aire a través de las secreciones nasales de pacientes lepromatosos sin tratar.

¿Cuáles son los síntomas?

De acuerdo con los expertos en el tema, los síntomas de la lepra tuberculoide son la presencia de algunas lesiones bien definidas en la piel, con tumefacción.

Los síntomas de la lepra lepromatosa son la nariz crónicamente tapada y muchas lesiones y nódulos en la piel de ambos lados del cuerpo.


CRÉDITOS:

EFE / GSO
Mayo-18 02:42 hrs

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